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为元谋人作证

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  40年前,在云南元谋县上那蚌村,发现距今约170万年的“元谋人”。

消息甫出,中外轰动,她被写进我们的中学历史课本,中国人类历史第一页,就从这儿掀开。

然而,有关元谋人年代的争论,却从来没有消失过。甚至,说她顶多只有70万年。

直到今年,“元谋人”化石发现40周年,又有消息惊动:就在其附近,新发现一处距今约80万年的古人类遗址。昨天,中科院古脊椎动物与古人类研究所研究员黄慰文话语兴奋:这一发现,为距今170万年的元谋人,提供了最新有力佐证……

解开21年的疑问

黄慰文没料到,自己一句玩笑话,竟然美梦成真了。

他对云南省考古所副研究员吉学平笑道:“说不定,这次我们会有大发现呢。

当时他俩正在从昆明去云南石林的路上。原本,黄慰文千里迢迢从北京来,是受云南考古所之邀,去该省富源县看另一个遗址的,“石林离富源很近,我说顺便去看看,车就顺道拐了弯。”

就这么顺道一拐,解开了黄慰文心中21年之久的一个疑问。

1984年,黄慰文去过一趟石林。之前更早的时候,作为北京来的专家组成员,他在1961年首次考察了当时刚发现的这个石林古人类遗址群。只是,那两次考察,限于当时的科考手段和认识水平,都未曾注意这样一个问题:遗址群所在那随处可见的红土,是不是网纹红土?

“网纹红土,是一种表面有纹路的鲜红色的土层,它是在80多万年前,因长期的湿热气候促使岩石产生化学反应及风化而成,在今天长江以南许多地方仍然可见。”黄慰文说,叫“网纹”只是通俗的说法,其实纹路是一层一层的,更准确应叫“蠕”纹,就像虫子爬过的那种蜿蜒痕迹。“它有两大最明显特征,鲜红色、网纹十分清晰,没有其它任何一种土壤能同时具备。”

也就是说,“凡是有网纹红土的存在,那一定是80万年前的土层!”而在中国大地上,最早的古人类遗址,除了距今约170万年的元谋人,其次就是距今约80万年的蓝田人了。石林这处遗址群,如果确是网纹红土,将很可能填补中国古人类链又一空白。

雷公石前世今缘

“对‘网纹红土’的断年,其实,人类也有一个不断认识的过程。”

黄慰文告诉,1961年发现石林古人类遗址,引起了发现北京周口店第一个人头盖骨的中国旧石器考古学奠基人裴文中的重视。他曾就在此发掘的一件半月形刮削器专门发表文章,“遗憾的是,当时由于缺乏年代测定的精确技术,最后专家们对年代的判断过于保守,更多是根据那件半月形刮削器与欧洲旧石器时代中期的出土石器很像,进而定为同一年代,距今约三四万年以上。”

1986年起,黄慰文在广西百色盆地旧石器文化遗址主持一项考古研究,中美日专家联手,从地质到化学到古生物学科综合,认定百色盆地旧石器出自于网纹红土地层,又根据地层内与石器共生的玻璃陨石,进行同位素年代测定,测出网纹红土的年代。

“陨石大都是铁的,但有一种陨石,质地像玻璃,很容易碎。前世今缘,它的成因有两种说法,一是地球的女儿,是远古时彗星撞地球,熔岩冷却所致;二是地球的媳妇,就是天外来客,像南方的老百姓,就叫它雷公石。”中科院地质与地球物理所研究员袁宝印说:“网纹红土这种土壤的酸性太强,不利于保存早期人类的遗骸和他们吃剩的动物遗骨等考古材料。而目前我们国内所发现的玻璃陨石,都存在于网纹红土地层中,也就是说,它们的地质年代,应该差不太多。”

2000年,美国科学家用当今世界前沿的氩/氩同位素测定法,测出玻璃陨石的年代是距今80.3万年,进而断定广西的网纹红土也形成于80万年前。这一结果随即登上《科学》杂志。

“当时我就想,石林古人类遗址会不会也是网纹红土?可不太确定,加上时机经费等种种因素,一晃5年就过去了。”

直到本月初,才终于等来这一趟,机缘巧合。

黄慰文在云南石林看到,这里的土正是网纹红土。

元谋人有顶帽子

发现了网纹红土,确认了石林遗址距今80万年,“它将有助于解决长达40年之久的元谋人年代的争论,为元谋人作证!”

元谋人的发现,是中国地质科学院地质力学研究所的钱方,40年前在云南省元谋县上那蚌村的西北山坡上,发现了两颗牙齿化石,经中科院古脊椎动物研究所确认,定为直立人亚种,简称“元谋人”。用当时国内最先进的古地磁学方法测定,元谋人的生存年代距今170万年。

然而,这个测定并不被一些中外专家接受。“古地磁年代测定法,是一种根据地球磁性的变化规律来测定年代的方法。”中国原子能科学研究院研究员郭士伦说,地球本身是个大磁场,可南、北两极并非永恒不变,相反不断在偏移,甚至每过几十万年,就可能发生一次南北极倒转,而地球上河流湖泊的形成、火山的喷发过程,都能记录当时地球的磁性状态。“但古地磁法不能产生数值年代,只能产生相对年代,它只有与同位素法相结合时,才能测出较为准确的年代,所以一些学者对元谋人的年代提出质疑。”

不是有两颗牙齿化石吗?为什么能做同位素测定?北京自然博物馆馆长周国兴解释说:“碳14的同位素法,一般只适合测定四五万年以下的年代,因为动植物遗体中的碳,随着时间推移会不断衰减,一过四五万年,就无法测定了。”

黄慰文告诉,网纹红土酸性很强,无法保存动物遗体,如百色盆地的网纹红土层就不含任何动物化石,所以,元谋人的牙齿化石,应是从更下面地层出土的。

“现场发现元谋人的地质情况正是那样,网纹红土层正好覆盖在含元谋人化石、石器和动物化石的河湖地层之上,它就像一顶帽子,扣在元谋人头上,所以说,元谋人的年代,至少不会晚于距今80万年。综合其他种种测定,我相信,元谋人就是生活在距今170万年前!”

“其实早在2000年,美国古人类学界的权威专家就曾评论说,根据网纹红土的测定,中国学者们所说的一二百万年前的古人类化石,比如元谋人,是可信的。”

为了慎重起见,等了5年,终于等到今天这个机会,又正是元谋人发现40周年的日子。

网纹红土,真的能为元谋人作证吗?

人类起源多少解

其实,全球人类的起源,也还一直是个谜,直到今天还在论争。

欧洲,曾一度被认为是人类的发祥地。因为人们打开地图一看,欧洲布满了古人类的遗址。考古学家最早发现的古猿化石,也是在1856年出土于法国。随着亚非两地更多人类化石的发现,人类摇篮欧洲说才逐渐退出了舞台。

达尔文曾在1871年出版的一本专著中大胆推测:非洲是人类的摇篮。此前在1863年,则有人主张人类起源于南亚。后者不久得到了印证:1890年,印尼发现了一具头盖骨,“爪哇直立猿人”使人类起源南亚说为之一振。1927年,中国发现“北京人”化石,使中亚起源说更加风靡一时。

但也就从这时起,在南非,在东非,有不下20个地点发现了最早阶段的人类化石,尤其是1974年,在东非大裂谷所在的埃塞俄比亚,发现了一具保存40%遗骸的“露西少女”猿人骨架,距今超300万年;加上非洲出土的大量早期人化石,构成了一个相当完整的演化体系。于是,全球人类“走出非洲”的学说,一时勃兴。

然而,最能支撑“走出非洲”学说的遗传学基因测序理论,也广遭质疑。正如中科院古脊椎与古人类研究所研究员金昌柱所说:“在人的体内,基因序列多达30亿,现在的测序,只是抽出其中个别片段分析,概率不过亿分之一。”而在我们中国,发现过距今300万至500万年间的猿人化石,发现过龙骨坡这约200万年前的能人,发现过170万年前的元谋人,发现过距今约80万年的陕西蓝田人,发现过郧县人等距今几十万年的直立人,发现过距今二三万年的智人———巢湖人、富林人,还发现过距今约1.8万年的北京山顶洞人……“‘中国起源’自成一体,纵线贯通!”

迄今为止,科学界仍徘徊在人类起源和进化之谜面前。此时此刻,人们不禁回味70多年前一些远见卓识的科学家们的忠告:“亚洲可能充当过人类进化的巨大舞台,是最古老的人类工业巨大的扩散中心。要想弄清诸如人类起源这样的复杂问题,离开亚洲几乎是不可想象的。”

“中国1965年就发现了元谋人,可处在当时的时代背景,相当长一段时间内,国门紧闭,国际专家纷纷涌入非洲,致使非洲大量考古发现。元谋人的研究,再不能孤军奋战了!”黄慰文说,事实上,近年来亚洲尤其中国,研究者正掀起一场“追赶非洲”的行动,他们的多项发现在年代上直迫非洲那些被认为是世界上最早的人类化石和旧石器。“我们有理由相信:随着亚洲更多新材料的发现和更深入的研究,一幅符合本来面目的关于人类起源与进化的画卷将会展现于人们面前。”

当然,一切都有待于最重要的人类化石的出土。

“元谋”一词,出自傣语,意为“骏马”。其实,“我从哪里来?”的亘古命题,至今仍在求答。

人类总是在不断的发现中,不断接近自我的本来真相。相信,人类起源的谜团,定能解开。

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